Fallece Ralph Mercado, leyenda de la música latina

El reconocido promotor musical Ralph Mercado, artífice del boom de la salsa en Estados Unidos, murió la tarde del martes víctima del cáncer. Tenía 67 años.

“Ralfie” Mercado –como cariñosamente lo llamaban sus amigos–falleció a las 4:30 p.m. en el Centro Médico de la Universidad Hackensack, en Nueva York, adonde ingresó por complicaciones de una operación cerebral que se le practicó el año pasado, informó la relacionista pública Blanca Lasalle. Junto a él estaban sus familiares más cercanos.

Mercado, quien trabajó durante años con Celia Cruz, comenzó su carrera de promotor en los años 70 y desde entonces representó a intérpretes como La Lupe, Charlie Palmieri, Richie Ray y la India, entre muchos otros.

Por más de 30 años, Mercado se afianzó como el más importante promotor de las estrellas latinas alrededor del mundo y edificó el imperio RMM, que aglutinó una compañía publicitaria, una productora de películas y videos, y un catálogo discográfico internacionalmente reconocido, revolucionando la industria de la música latina.

En 1987 creó la empresa artística RMM Records, adquirida en el 2001 por Universal Music Group.

Nacido en Nueva York el 29 de septiembre de 1941, de madre puertorriqueña y padre dominicano, Mercado comenzó casi adolescente organizando fiestas y bailes como presidente de un club social de su vecindario.

Sus fiestas se hicieron famosas y pronto pasaron del sótano al segundo piso del edificio de Atlantic Avenue, en Brooklyn, donde el nuevo local se identificó como 20 the 3 & 1 Club. Allí comenzaron a tocar las primeros grupos locales de música latina, encabezados por Eddie Palmieri, Richie Ray y Bobby Cruz, entre otros.

Fue así que Mercado inició su primera empresa promotora, conocida como Showstoppers, en la que promovió artistas como James Brown, Aretha Franklin, Gladys Knight & the Pips.

De Brooklyn, Mercado se instaló en la barriada de Manhattan, donde ayudó a expandir a la célebre Fania All-Stars. Su asociación con Jack Hooke, representante y confidente del legendario Tito Puente, fue clave para crear los encuentros de salsa y jazz en Village Gate y las posteriores descargas de jazz latino en el Festival JVC Jazz.

Hábil y talentoso como pocos para el negocio de la música, Mercado fundó RMM Management en 1972, representando a Eddie Palmieri y Ray Barretto.

Su carrera despegó vertiginosamente y Mercado se convirtió virtualmente en representante de las más connotadas personalidades de la música latina, incluyendo a los íconos Tito Puente y Celia Cruz.

Celia Cruz, que estableció con Mercado una entrañable relación de amistad, llegó a decir que si ella volviera a nacer con talento musical, escogería nuevamente como su representante a Ralph Mercado.

Entre 1987 y 1992, sus populares noches latinas en el Palladium de Nueva York lograron atraer unos 3,000 bailadores de salsa cada jueves.

En la década de los 90, Mercado decidió multiplicar su compañía original en varias subsidiarias especializadas en producción de discos, filmes y edición de libros. Con más de 140 artistas firmados por RMM Records, la disquera vendió millones de copias anualmente, convirtiéndolo en un símbolo de la música latina alrededor del mundo.

Fue pionero en llevar la salsa por Africa, Asia, Suramérica e Israel.

En 1997 produjo Yo soy del son a la salsa, un largometraje documental dirigido por el cineasta cubano Rigoberto López y que explora los orígenes de la música popular en Cuba y Puerto Rico.

En junio del 2001, Mercado retornó sus tareas de promotor de eventos musicales en escenarios mundiales.

Por esos años impulsó la creación de restaurantes como Alma Grill y Zona Rosa, así como el Latino Nouveau Restaurant y el Bar Babalú en Nueva York.

Lo sobreviven su esposa Cynthia, sus hijos Debbie, Damaris, Melissa, Ralph Mercado III y Chanel, sus hermanos John Ayala, Richard Ayala y Angelica Kreiger, y cinco nietos.

Redacción de El Nuevo Herald

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